Un fossile d'orchidée révèle le passé inconnu de cette plante

Publié le par M@rtine

Agence France-Presse Paris
Le précieux morceau d'ambre a été trouvé en 2000 dans une mine de la Cordillère septentrionale, à l'est de Santiago. Il contient notamment deux pollinariums d'orchidée, attachés au thorax d'une abeille ouvrière.(Photo : AFP)

Une orchidée fossile «collée» à une abeille dans un morceau d'ambre, mis au jour en République dominicaine, permet de reconstituer l'évolution de ces plantes au passé inconnu, révèle la revue Nature de jeudi.

Ce précieux morceau d'ambre daté de 15 à 20 millions d'années a été trouvé en 2000 dans une mine de la Cordillère septentrionale, à l'est de Santiago. Il contient notamment deux pollinariums («paquets» de pollen) d'orchidée dans un état de conservation extraordinaire, attachés au thorax d'une abeille ouvrière.

Les auteurs de la découverte, Santiago Ramirez, de l'université Harvard à Cambridge (Massachusetts, États-Unis), et ses collègues, ont donné à cette orchidée jusqu'ici inconnue le nom de Meliorchis caribea, et identifié l'abeille comme appartenant à l'espèce Proplebeia dominicana, caractérisée par l'absence de dard.

«Il s'agit, résument les chercheurs, du premier fossile sans ambiguïté d'une orchidée tout en offrant une observation sans précédent de l'interaction plante-pollinisateur».AFP.jpg

Les orchidées (du grec «orchis», testicule, en référence à la forme arrondie des pseudo-bulbes de certaines espèces) sont fécondées par des insectes qui pénètrent dans leur ovaire, renfermant du pollinarium. Le pollen adhère alors fortement aux insectes, mais se décolle tout seul lorsque le pollinisateur arrive dans une autre fleur.

L'évolution des plantes de la famille des orchidacées, qui fascinent depuis l'époque du «père» de la théorie de l'évolution, Charles Darwin, il y a 150 ans, demeurait jusqu'ici très obscure.

Ce qui est particulièrement important pour les auteurs de la découverte, c'est qu'ils disposent donc désormais d'un moyen de reconstituer l'arbre phylogénétique des orchidées en général, dont on connaît aujourd'hui quelque 25 000 espèces.

«Nous avons construit cet arbre de famille en nous basant sur les séquences d'ADN», précise Santiago Ramirez à l'AFP. «Puisque nous savions où s'y trouvait le fossile, nous avons utilisé son âge pour calibrer l'horloge moléculaire. Et puisque aucune autre orchidée fossile n'était connue jusqu'ici, nous avons calculé l'âge des orchidées modernes à partir de celui de Meliorchis».

Ainsi, les scientifiques sont arrivés à la conclusion que le dernier ancêtre commun des orchidées existantes poussait il y a 76 à 84 millions d'années. Les résultats obtenus suggèrent enfin, précisent-ils, que le grand rayonnement des orchidées a commencé peu après les extinctions massives qui ont marqué le passage de l'ère secondaire à l'ère tertiaire, il y a 65 millions d'années, et dont les victimes les plus célèbres sont les dinosaures.

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olivier Rossignol 31/08/2007 08:53

ouahou !!!belle, très belle découverte...merci Martine.

M@rtine 31/08/2007 23:53

Je suis d'accord avec toi ! Fabuleuse découverte !

elmini 30/08/2007 08:53

Excellent cet article, et cette decouverte est géniale!!Merci Martine de nous en faire profiter!!elmini

M@rtine 31/08/2007 23:52

Fascinante cette info... Heureuse d'en faire profiter mes fidèles lecteurs !  ;-)